Na normálním procesu reprodukce (porodu) u lidí se podílí mnoho hormonů a orgánů. Jejich interakce je regulována hypotalamem, speciální oblastí mozku.

U žen i mužů produkuje hypotalamus hormony zvané uvolňující faktory, které jdou do hypofýzy, žlázy o velikosti hrášku, která se nachází těsně pod hypotalamem. Tyto hormony stimulují uvolňování dalších hormonů hypofýzou. Například faktor uvolňující gonadotropin (jeden z faktorů produkovaných hypotalamem) stimuluje syntézu luteinizačních a folikuly stimulujících hormonů v hypofýze. Ty působí na pohlavní žlázy, které dozrávají a začnou vylučovat pohlavní hormony. Vaječníky u žen vylučují estrogeny, zatímco varlata u mužů syntetizují androgeny, jako je testosteron. Pohlavní hormony jsou také produkovány v nadledvinách.

Povaha sekrece a hladina pohlavních hormonů v krvi, které na ní závisí, určují stimulaci nebo potlačení uvolňování luteinizačních a folikuly stimulujících hormonů hypofýzou. Například snížení obsahu pohlavních hormonů stimuluje hypofýzu a ta začne uvolňovat více těchto hormonů, to znamená, že regulace se provádí podle typu negativní zpětné vazby. Ve skutečnosti se všechny hormony uvolňují cyklicky v určitém rytmu (asi 1 pulz za hodinu), takže obsah hormonů v krvi během dne kolísá.

Puberta

Při narození jsou hladiny luteinizačních a folikuly stimulujících hormonů vysoké, poté se během několika měsíců snižují a zůstávají nízké až do puberty. Na začátku puberty dochází ke zvýšení koncentrace těchto hormonů, což stimuluje produkci pohlavních hormonů. U dívek zvýšení těchto hormonů stimuluje vývoj mléčných žláz, vaječníků, dělohy a pochvy, nástup menstruace a výskyt sekundárních pohlavních znaků, jako je růst ochlupení na ohanbí a v podpaží. U chlapců se vyvinou varlata, prostata, semenné váčky a penis a ochlupení na obličeji, ohanbí a v podpaží. Normálně se tyto změny vyskytují postupně během puberty, což vede k pubertě.

U dívek je první změnou v pubertě nástup vývoje mléčné žlázy doprovázený růstem ochlupení na ohanbí a v podpaží. Interval od začátku zvětšení prsou do objevení se první menstruace, zvané menarche, je obvykle asi 2 roky. Mění se tvar těla dívky, dochází k nárůstu ložisek tukové tkáně v těle. Rychlý růst těla, který doprovází sexuální vývoj, zpravidla začíná ještě dříve, než dojde k nárůstu mléčných žláz. Růst probíhá nejrychleji na začátku puberty, před nástupem menstruace. Pak se růst dívek výrazně zpomalí a většinou se zastaví do 14. a 16. roku. Naproti tomu chlapci rostou nejrychleji mezi 13. a 17. rokem věku, pak se růst zpomaluje a mohou pokračovat v růstu až do věku 20 a více let.

Věk, ve kterém začíná puberta, je ovlivněn celkovým zdravím a výživou dítěte a také socioekonomickými a dědičnými faktory. V západní Evropě klesl průměrný věk, kdy dívky poprvé menstruují (menarché), o 4 měsíce v každé dekádě mezi lety 1850 a 1950, ale během posledních čtyř desetiletí se stabilizoval. Dívky se střední obezitou mívají dřívější menstruaci. U dívek s výrazným poklesem tělesné hmotnosti a s podvýživou začíná menstruace obvykle později. Jejich raný vzhled je zaznamenán u dívek žijících ve městech, stejně jako v případě, že menstruace začala brzy u matky.

Menstruační cyklus

Menstruace - odmítnutí děložní sliznice (endometria) doprovázené krvácením - se vyskytuje cyklicky, asi jednou za měsíc, pokud žena není těhotná. Menstruace je charakteristická pro ženu v reprodukčním období jejího života – od začátku menstruace (menarché) v období puberty až po jejich úplné zastavení (menopauza).

První den menstruačního krvácení je považován za začátek každého menstruačního cyklu (den první). Cyklus končí poslední den před další menstruací. Menstruační cykly se liší v trvání od 21 do 40 dnů. Pouze 10-15 % žen má délku cyklu přesně rovnou 28 dnům. Intervaly mezi menstruacemi jsou obvykle delší po menarché a v období před menopauzou. Menstruační cyklus se skládá ze tří fází: folikulární, ovulační a luteální.

Folikulární fáze trvá od 1. dne krvácení do vzestupu luteinizačního hormonu, který způsobí uvolnění vajíčka z vaječníku (ovulaci). Tato fáze je tak pojmenována, protože během této doby se vyvíjejí folikuly ve vaječnících. V první polovině fáze je v hypofýze mírně zvýšená sekrece folikuly stimulujícího hormonu, který stimuluje růst 3 až 30 folikulů, z nichž každý obsahuje vajíčko. Pouze jeden z těchto folikulů dále roste, zatímco zbytek atrofuje. Ačkoli folikulární fáze má různou délku, obvykle se zkracuje na konci reprodukčního období, před menopauzou.

Během menstruace se část endometria vyloučí v reakci na prudký pokles obsahu progesteronu a estrogenu. Endometrium se skládá ze tří vrstev. Horní (povrchová) vrstva a většina střední (mezilehlé) vrstvy jsou odtrženy. Spodní (bazální) vrstva zůstává a produkuje nové endometriální buňky k opravě dalších dvou vrstev. Menstruační krvácení trvá 3 až 7 dní, v průměru 5 dní. Ztráta krve se pohybuje od 15 do 300 g, v průměru 130 g. Vložka nebo tampón může absorbovat až 30 g. Menstruační krev se obvykle nesráží ani netvoří sraženiny, pokud není krvácení velmi silné.

Fáze ovulace při kterém se uvolňuje zralé vajíčko, začíná zvýšením hladiny luteinizačního hormonu. Vajíčko je obvykle vypuštěno o 16-32 hodin později. Folikul, který ji obsahuje, vyčnívá nad povrch vaječníku a nakonec praskne, což zajistí uvolnění vajíčka z jeho dutiny. Během ovulace některé ženy pociťují bolestivou bolest v podbřišku, která může trvat několik minut nebo několik hodin. Bolest je obvykle pociťována na straně vaječníku, který uvolnil vajíčko. Přesná příčina bolesti není známa. Může předcházet ovulaci nebo se může vyvinout po prasknutí folikulu a nevyskytuje se ve všech cyklech. Uvolňování vajíčka dvěma vaječníky se nestřídá a je náhodné. Pokud je odstraněn jeden vaječník, zbývající vaječník uvolňuje vajíčko každý měsíc.

Luteální fáze začíná po ovulaci. Trvá přibližně 14 dní, pokud nedojde k oplodnění, a končí v den před menstruací. V luteální fázi se prasklý folikul po uvolnění vajíčka uzavře a ve vaječníku se vytvoří žluté tělísko, které při svém vývoji produkuje stále více progesteronu.

Progesteron způsobuje mírné zvýšení tělesné teploty během luteální fáze; zůstává zvýšená až do začátku menstruace. Toto zvýšení tělesné teploty lze použít k určení, zda došlo k ovulaci.

Pokud vajíčko není oplodněno, žluté tělísko na konci luteální fáze degeneruje a začíná nový menstruační cyklus. Pokud dojde k oplodnění vajíčka, žluté tělísko začne fungovat jako hormonální žláza a syntetizovat lidský choriový gonadotropin. Tento hormon udržuje existenci a vývoj žlutého tělíska, které produkuje progesteron, dokud vyvíjející se plod nezačne produkovat vlastní hormony. Těhotenské testy jsou založeny na detekci zvýšené hladiny lidského choriového gonadotropinu.

Kolik vajec?

U kojenců se budoucí primordiální (nezralá) vajíčka (oocyty) tvoří již ve vaječnících. U plodu ve věku 20-24 týdnů obsahují vaječníky 7 až 20 milionů oocytů. Vajíčka jsou implantována do folikulů (tekutinou naplněné dutiny, v jejichž stěnách se vajíčka nacházejí). Zatímco se tvoří folikuly, většina vajíček postupně odumírá a při narození zbývají asi 2 miliony. Po porodu se již nevyvíjejí a v době, kdy začíná menstruace, je jich necelých 400 tisíc, což je více než dost na reprodukční období, tedy období, kdy je žena schopna otěhotnět.

Během celého reprodukčního období ženy dozraje přibližně 400 vajíček, obvykle jedno během každého menstruačního cyklu. Vajíčko před opuštěním folikulu zůstává ve stejném stádiu – uprostřed procesu svého prvního rozdrcení, což z vajíčka dělá jednu z nejdéle žijících buněk v těle. Vzhledem k tomu, že u nevyvíjejícího se vajíčka nemůže dojít k normálním buněčným opravným procesům, s věkem ženy se zvyšuje možnost jeho poškození. Proto je chromozomální nebo genetická porucha u plodu pravděpodobnější, když žena porodí v pozdějších letech.